The Changing Face of U.S. Exploration

I recently heard a speech by the chairman of a large financial institution that provides funds to oil and gas companies drilling wells in the U.S.  The primary theme  of his talk was that “petroleum exploration is dead in the United States. We know  where all the oil is now, and the industry’s job is just to learn to get it out more  efficiently and profitably.”

As a geologist who’s spent a long career exploring for oil and natural gas, his  statement struck me as naively shortsighted.  I’d never considered that all our  nation’s oil fields might already have been discovered, and that nothing is left for  oil and gas explorers to do but pack up the maps and retire to their basements.

After all, within the last three years, two friends, Jim Musselman, president and  CEO of Caelus Energy in Dallas, and Bill Armstrong, president and CEO of Armstrong  Oil and Gas in Denver, have each discovered new oil fields that are the largest found  in the U.S. in 30 years.  Situated on Alaska’s North Slope, each of the fields is  expected to yield more than a billion barrels of oil, and both Jim and Bill say they  believe many more fields are waiting to be discovered in the state.  I’m certain  neither expect their new discoveries will be their last.

Both new fields were found by “conventional” methods:  i.e. utilizing inferred  models of geological “traps” where oil could be contained, then drilling vertical  wells to test their ideas.  For more than a century, oilmen and women have  employed a variety of geological theories, methods and technologies to explore for,  find and produce oil from the now?known fields around the world.
About a decade ago, the combined technologies of horizontal drilling and hydraulic  fracturing  (“fracing”)  made  possible  the  drilling  and  production  from  rock  formations previously known to contain hydrocarbons but thought to be too dense  or “tight” to yield them in commercial quantities.  Oil and natural gas produced  from this new resource base are known as the “unconventionals”.

Consequences  of  the  “unconventional  revolution”  have  been  profound.  The  technologies have opened vast areas of the U.S. and around the world as new  targets for drilling.  For the U.S., 2009 ended an annual decline in oil production  that dated back to 1971.  Since then, a steady annual increase in daily production  will allow the U.S. to reach or exceed 1971’s peak this year.  In doing so, the industry 
has employed thousands of new oilfield workers, decreased our reliance on foreign  and often adversarial countries to make up our petroleum shortfalls, decreased our  negative balance of trade deficits, and enhanced our nation’s security and influence  abroad.

For the oil industry, the unconventional revolution is changing the nature of the  business  from  exploration  to  exploitation.  In  the  past,  most  wells  and  field  discoveries were made by independent operators and small companies, who sold  their holdings to larger companies to develop and exploit.  Today, because “tight  rock” shales and fine?grained siltstones are more tabular in form and wider in  distribution  than  “conventional”  reservoirs,  finding  productive  zones  is  more  predictable, and thus is less risky than “wildcat” tests.  Greater predictability has  attracted billions of dollars to develop these “resource plays”, commonly by new  companies, venture capital firms and investment groups, for whom investors funds  are readily available.

In this new regime, the role of the independent geologist or small?time operator  has been greatly diminished.  Prices of oil and gas leases and expenses of horizontal  drilling, well completions, lease equipment and operations have all soared.  The  technical knowledge and expertise required to drill most wells today are well  beyond that of past generations of “mom and pop” operators.

As a result, conventional oil and gas exploration has been in a decline for the past  five years, with the number of exploratory wells down more than 60%.  Last year,  the  total  number  of  conventional  discoveries  was  the  lowest  since  1952.   Discoveries, once the backbone of reserve replacement, have failed to replace  production  for  the  past  eighteen  years.  Since  2014,  companies  have  cut  exploration  spending  by  47%,  or  close  to  $1  trillion,  with  many  companies  completely shutting down their exploratory drilling.

Bygone years when an exploration army of would?be J.R. Ewings was active may be  on the way to ultimate oblivion.  But so long as individuals with knowledge,  initiative, and burning desire to find new million?barrel fields are around, my bet is  that some will.  We anticipate that many new fields and producing areas will be  discovered by individuals conducting exploration activities.        

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *